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대주전자재료, 세계최초 2차전지 핵심소재 ‘음극재’ 개발

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기사입력 : 2021.10.08
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10년 선행 R&D투자로 시장 선점…중국 등 해외 ‘러브콜’

전자재료·소재 국산화 ‘올인’…실리콘 음극재 연산 1천톤 생산 캡파


최근 전기차 주행거리 확대를 위해 배터리 충전 용량·속도를 늘리기 위한 경쟁이 본격화되고 있다. 이와관련 국내 배터리3사는 양극재 중심의 연구개발로 주행거리를 늘려왔으나 한계에 달했다. 코스닥 상장기업 대주전자재료(주)(회장 임무현, 사진)가 전기차 배터리셀에 들어가는 실리콘계 음극재를 세계 최초로 개발해 화제의 중심에 섰다.


이 회사의 실리콘계 음극재는 정부의 세계시장 선점 핵심소재(WPM) 사업 과제로 개발됐다. 현재까지 급속충전이 가능하고 기존 대비 4배의 용량을 지닌 음극재는 동사가 유일하다. 이러한 가운데 지난 2019년 LG화학이 독일 포르쉐 전기스포츠카 ‘타이칸’에 공급한 배터리에 대주전자재료의 음극재가 사용된 사실이 작년 기술심포지엄에서 밝혀졌다. 이에 전기차 배터리 세계시장의 25%를 점유한 LG와 만남은 양사에 시너지 효과를 높이고 있는 것으로 평가된다.


임무현 회장은 “시화MTV 공장의 음극재 생산능력(現 500톤)을 연내 1000톤까지 확대할 예정이다. 그리고, 공장 확장 및 시설 확충으로 6만 톤(연간)까지 캡파를 확대해 나갈 계획”이라며 이후 군산에 10만톤 규모 추가 공장을 건립한다는 구상도 밝혔다. 거듭 그는 “이제 남은 것은 중국 투자 확대다. 우리는 지난 1987년 중국에 진출, 상해·청도·동관에 현지법인을 운영하고 있다. 다만, 그간 기술 유출을 우려해 투자를 자제해 왔다. 하지만 이제는 미래를 내다보고 중국에서 일부를 생산할 계획”고 덧붙였다.


대주전자재료(주)는 실버페이스트, 금속 나노파우더 등 소재 분야 기술력을 바탕으로 기초 전자재료부터 PDP 글래스파우더, 나노 광촉매, 그래핀 소재, 태양전지 전극재료 등 첨단 전자산업 분야의 핵심 재료를 생산, 공급하며 기초소재·재료 불모지였던 국내 시장에 국산화를 주도해 왔다.


임 회장은 “전기차 시장이 성장하면서 MLCC와 LED재료, 음극재 수요가 증가해 전체 매출의 90%가 전기차에서 이뤄지고 있다”며 “하반기 태양전지 분야 페이스트 파우더 제조라인이 연말까지 완성되면 내년부터 매출이 확대될 것으로 기대된다”고 밝혔다.


최근 불황과 전자산업 환경의 급속한 변화에도 이처럼 대주전자재료(주)가 꾸준히 성장해온 비결은 10년, 50년, 100년을 내다보는 R&D투자와 인재경영을 중시해온 임 회장의 뚝심경영이 큰 역할을 했다.


대주의 역사는 40년을 자랑한다. 동사가 대한민국 대표 소재·재료기업으로 성장한 데는 40년 연구·개발, 또 연구·개발이라는 인고의 고통이 있었기 때문에 가능했다. 이처럼 대주의 연구·개발은 24시간 이뤄진다. 이는 국내외 시장에서 살아남기 위해서가 아니라 제품의 자부심으로 존재하고 싶어서다. 이 존재의 가치는 믿음과 신뢰의 상징으로 세계의 모든 사람들에게 사랑받는 것이 목표다.


임무현 회장은 “우리회사의 연구인력은 전체인력의 40%에 이른다. 연구·개발은 모험이기 때문에 직접 실험을 해야 아이디어가 생기고 개선책이 마련된다”며 “인재도 박사 명패가 아닌 자기가 연구에 필요로 하는 설비도 직접 디자인하는 열성을 지닌 창의력이 있는 연구인력이 필요하다”고 강조했다.


거듭 그는 “전기차 배터리가 전고체 배터리로 전환되거나 정부가 수소경제 육성에 힘 쏟는 등 앞일을 장담할 수 없다. 그래서 대비가 필요해 지난 3월 음극재 계열의 전고체 배터리 연구팀을 발족했고, 국가과제도 신청해 승인받았다”며 “수소경제의 경우 수소의 제조·유통에 촉매가 필수다. 그래서 미국에서 기술 고문을 지난달 개발자로 영입, 수소개발팀을 구성했다”고 덧붙였다.


/2021년 10월 8일 동아경제 성창희 기자

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